Les aventures de Rafale

Rafale et MélodieLes précipitations acides : le ciel nous tombe sur la tête!

Je vous raconte une anecdote que j'ai vécue l'été passé. Avec ma tante Mélodie qui est biologiste, je suis allé faire du camping une semaine en Abitibi. Comme nous avions roulé six heures pour nous y rendre, nous pensions bien camper au milieu d'une forêt peu touchée par la présence humaine.

Cependant, par un beau matin ensoleillé, j’ai constaté que la pollution pouvait toucher même les endroits les plus éloignés des grandes villes. Nous faisions du canot tranquillement sur un lac, lorsque j'ai remarqué que l'eau était très claire. De plus, parmi les quelques poissons qui passaient près du canot, je n'en apercevais presque pas de petits. Enfin, je ne voyais pas de plantes aquatiques montant à la surface, mais de la mousse dans le fond du lac. J'ai fait part de mes observations à Mélodie, qui m'a expliqué bien des choses...

Mélodie Si les eaux du lac sont si claires et qu'il y a peu de petits poissons, c'est à cause des précipitations acides.

Rafale Les précipitations acides, tu dis? Nous avons bien le temps, explique-moi ce que c'est...

Mélodie Il y a des précipitations acides lorsque certains polluants entrent en réaction avec l'eau en suspension dans l'air. Cette eau acidifiée retombe sur le sol, sur la forêt et dans les lacs, sous forme de pluie, de neige ou de brouillard. Les polluants peuvent aussi retomber sur la terre sous forme de fines particules ou même de gaz que l'on nomme les dépôts secs.

Rafale Ah oui! J'avais plus souvent entendu parler de pluies acides, mais je comprends que le terme précipitations acides englobe toutes les formes de retombées acidifiées... D'où viennent-ils, ces polluants?Provenance des émissions de SO2 au Québec en 1999

Mélodie Ce sont le dioxyde de soufre (SO2) et les oxydes d'azote (NOx). Ils sont produits majoritairement par les processus de combustion. Certaines industries, comme les usines associées aux processus d'extraction des métaux ainsi que les alumineries, sont responsables de l'émission du dioxyde de soufre (SO2). Provenance des émissions de NOx au Québec en 1999 Les centrales thermiques au charbon sont aussi une source importante de SO2. Les gaz d'échappement des véhicules, particulièrement ceux des camions lourds au diesel, causent quant  à eux 80 % des émanations des oxydes d'azote (NOx).

Rafale Ça me fait penser aux polluants qui causent l'effet de serre et le smog, deux phénomènes dont j'ai parlé dans d’autres aventures. Mais attends un peu... Tu parles de centrales thermiques au charbon? Au Québec, nous produisons presque toute notre électricité avec de l'eau, non? Pourquoi les as-tu nommées alors?

Mélodie C'est une bonne remarque, Rafale! J'ai parlé des centrales thermiques parce que les États-Unis et l'Ontario utilisent beaucoup ce type de centrale pour produire leur électricité. Les polluants sont rejetés sous forme gazeuse dans l'air. Ces gaz voyagent sur de longues distances, poussés par le vent. Comme les vents dominants soufflent vers le nord-est, une importante quantité des polluants émis aux États-Unis et en Ontario vient tomber au-dessus du Québec sous forme de précipitations acides. En fait, 75 % de la pollution acide que reçoit le Québec est produite à l'extérieur de la province...

Rafale Ça alors! Et quelles sont les conséquences des précipitations acides sur l'environnement?

Mélodie Il y en a plusieurs! Parlons d'abord des lacs. Les eaux acidifiées qui se rendent aux lacs par les précipitations ou par le ruissellement abaissent leur pH.

Rafale Le pH? Que veulent dire ces deux lettres?

Mélodie Le pH est l'unité de mesure de l'acidité. Sur une échelle de 0 à 14, plus le chiffre est petit, plus la substance est acide. Le chiffre 7 représente l'équilibre chimique de l'eau pure. Si le chiffre est supérieur à 7, la substance est dite alcaline. Le passage d'un chiffre à l'autre de 7 à 0 représente une multiplication par dix de l'acidité. Je te donne un exemple : le pH d'une pluie normale est de 5,6. Une pluie qui aurait un pH de 4,6 serait dix fois plus acide que la normale!

Échelle de pH

Rafale Maintenant je comprends! Qu'arrive-t-il quand le pH d'un lac devient trop faible?

Mélodie Lorsque l'eau du lac devient trop acide, le plancton commence par disparaître. Ensuite, les insectes aquatiques et les crustacés sont affectés. Les amphibiens et les poissons éprouvent plus tard de la difficulté à se reproduire. Au bout de cette chaîne alimentaire, les canards et les oiseaux qui se nourrissaient de toutes ces espèces mourront ou iront ailleurs pour s'alimenter.

Rafale Est-ce que le lac sur lequel nous canotons est acidifié?

Mélodie Oui, mais ce n'est pas toujours facile à voir. Des fois, comme ici, l'eau est très claire. L'acidification peut causer un éclaircissement de l'eau suivant des processus chimiques et biologiques (avec les bactéries). Tu as aussi remarqué que les poissons étaient gros. C'est signe qu'il n'y a pas beaucoup de bébés poissons, parce que les adultes ont de la difficulté à se reproduire! Mais un des signes les plus évidents est la présence de mousse formant des tapis verdâtres denses sur le bord du lac. Ces plantes aiment se développer en milieux acides.

Rafale C'est triste tout ça! Quels sont les autres effets?

Mélodie Les précipitations acides affectent aussi les sols et les forêts. Dans les sols, elles modifient chimiquement certains nutriments essentiels à la santé des arbres. En plus, les changements chimiques libèrent des éléments naturellement présents dans le sol, mais qui sont nocifs pour les forêts (comme l'aluminium). Les dépôts acides entraînent aussi la formation de taches brunes sur les feuilles et les aiguilles des arbres. Ces taches réduisent leur capacité de photosynthèse. Tout ceci a pour conséquences de ralentir la croissance des arbres et d'affecter leur résistance aux maladies, aux sécheresses, aux attaques d'insectes et aux températures froides de l'hiver.

Rafale Est-ce que les gouvernements font quelque chose pour réduire les précipitations acides?so2-evolution.jpg

MélodieOui, plusieurs ententes ont été signées pour réduire les émissions de dioxyde de soufre, et de grands progrès ont été faits depuis 1985. Le Québec, en 1994, avait réduit d'environ 66 % ses émissions de SO2 en comparaison aux émissions de 1980. Récemment, avec toutes les autres provinces, il a signé la Stratégie pancanadienne sur les émissions acidifiantes après l'an 2000. Cette entente a comme objectif de réduire nox-evolution.jpg les émissions de SO2 à un niveau qui n'endommagera pas les écosystèmes. Le Canada a aussi conclu des ententes avec les États-Unis. L'accord de 1991 sur la qualité de l'air stipule que les États-Unis réduiront de 40 % leurs émissions de SO2 d'ici 2010. De plus, en juin 1998, le Québec, les quatre provinces de l’Atlantique et les six États de la Nouvelle-Angleterre se sont donné un plan d’action pour lutter ensemble contre les précipitations acides.

RafaleQue puis-je faire moi-même pour réduire les précipitations acides?

Mélodie Pour réduire les émissions de SO2, tu ne peux malheureusement pas faire grand-chose. Ce sont les usines et les institutions qui doivent agir, et les gouvernements s'en occupent. Mais pour les NOx, il y a une solution fort simple : moins utiliser la voiture!

Rafale Tu me donnes une idée, Mélodie! L'été prochain, au lieu de partir en voiture pour faire du camping, nous pourrions faire un voyage de quelques jours en vélo! Nous irons sûrement moins loin, mais nous profiterons plus du paysage, nous ferons beaucoup d'exercice physique et nous ne contribuerons pas à l'augmentation des précipitations acides! Qu'est-ce que tu en dis?

MélodieC'est une excellente idée Rafale!

Pour en savoir plus sur le pH...

La façon la plus facile de mesurer le pH est sans doute de tremper un papier indicateur, aussi appelé « papier de tournesol », dans la solution à analyser. Ce papier, qui contient un produit chimique, changera de couleur selon le degré de pH de la substance.

Trouver du papier indicateur de pH ne devrait pas te causer de problèmes. Tu peux te rendre dans un établissement qui vend des produits nécessaires à la fabrication de la bière et du vin. Si tu ne connais pas d'endroit du genre,  tu peux demander à ton pharmacien, à ton coiffeur ou à ton professeur de sciences. Le papier que tu dois utiliser possède une échelle de 1 à 12.

Pour t'amuser, tu peux analyser le pH de certaines substances, par exemple de l'eau gazéifiée, du vinaigre blanc, du lait, du thé (sans lait ni sucre), du jus d'orange,  du jus de citron, du jus de tomate, de l'eau du robinet, etc. Trempe dans ces solutions un papier indicateur de pH, note les résultats obtenus et compare-les. Tu verras quel produit est le plus acide!

Texte original publié en avril 2001. Il a été révisé et modifié en août 2014.

Prends quelques minutes et va rejoindre Rafale dans ces autres aventures :
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En route vers… une conduite plus écologique! En route vers... une conduite plus écologique!
L’eau potable : d’où provient l’eau que je bois? L’eau potable : d’où provient l’eau que je bois?

Pour plus d’information, tu peux aussi visiter ces différents sites Internet :
http://www.mddelcc.gouv.qc.ca/air/pre_acid/brochure/index.htm

Le ministère de l'Environnement offre des capsules d'information sur les précipitations acides.

http://www.ec.gc.ca/pluiesacides/index.html

Environnement Canada consacre une section de son site Internet aux pluies acides.


Pour les professeures et professeursFiche pédagogique


Glossaire

Année de publication : 2001